Qué hay en su agua: verifique antes de nadar - Waterkeeper

Qué hay en su agua: verifique antes de nadar

Por: Colaborador invitado

By Will Hendrick, Waterkeeper Alliance abogado senior y gerente, y Gray Jernigan, Verde Riverkeeper. Fotos de MontañaVerdadero.

¿Qué hay en el agua donde nadas, navegas y pescas?

Hay un estándar de oro para averiguarlo, pero, desafortunadamente, Carolina del Norte no lo está utilizando. Eso tiene que cambiar.

Hay tantos patógenos en nuestras aguas que el muestreo de cada uno de ellos no es una posibilidad práctica, por lo que la Ley de Agua Limpia requiere que los reguladores ambientales estatales monitoreen lo que se llama un patógeno indicador, una sustancia que indica el potencial de enfermedades infecciosas humanas.

El estado también está encargado de determinar qué tan prevalente puede ser el patógeno indicador antes de que se cierre un lago, río o pozo para nadar. 

Las pruebas de estos patógenos hacen más que informar a los nadadores si el agua es segura. También les permite saber si el agua ha sido contaminada con desechos de ganado, una posibilidad real en un estado entre los tres primeros a nivel nacional para la producción avícola y porcina. Les permite a los nadadores saber si el agua ha sido contaminada con desechos humanos, un problema que a menudo se asocia con nuestros sistemas de alcantarillado envejecidos. La presencia de bacterias como E. coli y enterococos, que habitan en el tracto intestinal de los animales de sangre caliente, es una indicación directa de contaminación fecal.

Carolina del Norte es uno de los siete estados que todavía utiliza coliformes fecales como patógeno indicador. 

Nuestra División de Recursos Hídricos establece el estándar para el cual se usa un patógeno como indicador para el agua dulce, así como un patógeno indicador separado para el agua marina. También establece el estándar de cuán prevalentes pueden ser los patógenos antes de que se cierre un área de baño. 

¿Cuál es el mejor patógeno indicador del agua dulce?

La Agencia de Protección Ambiental realizó una serie de estudios en 1972 para evaluar mejor la relación entre las enfermedades gastrointestinales y nadar en aguas contaminadas con aguas residuales. Estos estudios demostraron que E. coli son buenos predictores de enfermedades gastrointestinales en aguas dulces; mientras que los coliformes fecales son malos predictores de enfermedades gastrointestinales. 

La EPA recomendó formalmente en 1986 que E. coli u otro patógeno, los enterococos, reemplazaran las bacterias coliformes fecales en los estándares de calidad del agua de los estados. Carolina del Norte se resistió a realizar cualquiera de los cambios hasta que la ley federal de 2002 obligó al estado a evaluar los niveles de enterococos en las aguas costeras.

Desafortunadamente, Carolina del Norte usa coliformes fecales como su patógeno indicador al analizar el agua dulce, como lo ha hecho durante décadas. 

En otras palabras, hemos sabido durante casi 50 años que basar los estándares de calidad del agua recreativa en coliformes fecales no estaba en consonancia con la mejor ciencia disponible. Pero nos hemos quedado con eso de todos modos.

Carolina del Norte es uno de los siete estados que todavía utiliza coliformes fecales como patógeno indicador. 

Los habitantes de Carolina del Norte de todo el estado a menudo nadan río abajo de pilas descubiertas de desechos de aves de corral, pozos negros llenos de desechos de cerdos o sistemas de alcantarillado en mal estado. El estándar más protector es una necesidad para nosotros.

Grace Fuchs, administradora de calidad del agua de Americorps con MountainTrue.

El estado ya trabaja duro para proteger nuestra región costera. Monitorea 204 sitios a lo largo de la costa, con una mayor frecuencia de monitoreo en muchos sitios de abril a septiembre, y recolecta aproximadamente 6,000 muestras por año. ¿No sería genial si el estado monitoreara nuestros ríos en beneficio de los usuarios recreativos también? Solo mire la cantidad de tubérculos en el río French Broad en el centro de Asheville en un caluroso día de verano para tener una idea de cuánta gente está saliendo en nuestros recursos de agua dulce.

Y aunque sería loable que el estado hiciera el mismo esfuerzo para monitorear nuestros lugares para nadar en agua dulce, Riverkeepers en todo el estado están equipados para monitorear los niveles de E. coli. De hecho, lo harán durante la temporada de natación y publicar resultados en línea.

La EPA ha establecido un estándar para garantizar que las aguas disponibles para la recreación pública no estén cargadas por niveles de contaminación del agua que podrían resultar en un peligro para la salud pública. El estado debería adoptar ese estándar.