Grupos conservacionistas piden mejoras tras el derrame de Exuma

Grupos conservacionistas piden mejoras en la política petrolera, mayor transparencia y contabilidad completa de los dispersantes utilizados, luego del derrame de Exuma

Por: Waterkeeper Alliance

En respuesta al derrame de petróleo del 20 de julio en Gran Exuma, una coalición de grupos ambientalistas elogió la respuesta rápida, pero pidió una mejor prevención y preparación para derrames, así como una mayor transparencia y una contabilidad completa de los pasos tomados para responder al derrame de Exuma. incluyendo un análisis de la cantidad y tipo de los dispersantes aplicados al área del derrame. Los grupos señalan la naturaleza frágil de los ecosistemas de corales y pastos marinos y señalan cómo los dispersantes, si se usan incorrectamente, pueden aumentar significativamente la toxicidad y los impactos a largo plazo de eventos de derrames en ambientes como las Bahamas. El grupo hizo referencia a varios estudios que muestran la particular vulnerabilidad de los ecosistemas de coral. 

Las estimaciones iniciales informaron que el derrame fue de aproximadamente 35,000 galones de combustible diesel que se filtró durante una transferencia de combustible desde el buque cisterna MT Arabian, contratado por Sun Oil, con sede en Bahamas, a una instalación costera que genera energía eléctrica para la isla. Los informes indican que el derrame ocurrió durante la noche del 19 al 20 de julio, la larga línea de tiempo indica una posible falta de conocimiento de que estaba ocurriendo el derrame.

“Este fue un derrame de petróleo significativo pero prevenible”, dijo Joseph Darville, presidente de Save The Bays. “Claramente, se necesitan mejores regulaciones de seguridad del petróleo para garantizar que esto no vuelva a suceder. Y si lo hace, que el flujo de aceite se corte de inmediato”.

Los grupos reconocen la rápida acción del gobierno, pero señalan que las condiciones favorables, en este caso con el petróleo contenido cerca de la costa, pueden no existir para el próximo derrame. 

“En este caso, la ubicación del derrame, junto con la decisión de colocar una barrera flotante en la boca de la pequeña bahía, parece haber sido útil para lograr la máxima contención”, dijo Casuarina McKinney-Lambert, directora ejecutiva de BREEF. “Desafortunadamente, las condiciones de los derrames de petróleo son impredecibles y los planes de respuesta deben tener eso en cuenta. También se debe suponer que, en este caso, se escapó algo de petróleo, se produjeron daños a largo plazo y que los dispersantes pueden haber exacerbado este efecto”. 

Los grupos sostienen que las estimaciones del petróleo recuperado son muy optimistas. “No se ha demostrado que el auge y el desnatado sean ni cerca del 100 % efectivos, así que seamos claros, se produjeron daños”, dijo Chris Wilke, gerente de defensa global de Waterkeeper Alliance. “También sabemos que una vez que se usan los dispersantes, la expansión y el desnatado se vuelven ineficaces y la evaporación cesa en gran medida, ya que el petróleo ahora está en el agua”.

Piden una revisión de las políticas de respuesta y prevención de derrames de petróleo para prevenir y responder mejor a futuros derrames. Los funcionarios del gobierno que se encontraban en el lugar ese día expresaron una “voluntad política” de resolver el problema en 24 horas. Los grupos afirman que esto es extremadamente poco realista para un derrame de este tamaño. Los dispersantes tienen el efecto de ocultar el petróleo de la vista, detener la evaporación y hacer que el petróleo esté más disponible y sea más dañino para los organismos debajo de la superficie. Los grupos advierten al gobierno y al personal de respuesta contra el uso continuado de dispersantes en situaciones como el derrame de Exuma. En algunas situaciones, los dispersantes podría usarse para evitar que el petróleo llegue a una costa sensible, pero en este caso, con el petróleo ya contenido y ya impactando en la costa, los dispersantes probablemente dañarían el medio ambiente en lugar de ayudarlo.

“Este es un claro recordatorio de que debemos hacer más con respecto a la política petrolera”, dijo Rashema Ingraham de Waterkeepers Bahamas. “Al igual que con el derrame de Equinor en Gran Bahama en 2019, no estábamos preparados con la mejor respuesta posible”, continuó, en referencia a la Informe del Fideicomiso Nacional de Bahamas que concluyó que se necesitan mejoras con respecto a la política petrolera para garantizar que los contaminadores paguen todos los costos de limpieza y remediación. 

Los grupos también sostienen que una evaluación inicial podría ser más sólida y transparente. La extensión geográfica del derrame debería haberse identificado de inmediato a través de vuelos aéreos, inspecciones en bote y inspecciones en la playa. Las fotos indican que se estaba escapando petróleo y no debemos suponer que incluso una pequeña cantidad que se escapa del área cubierta por la barrera tiene consecuencias mínimas. 

Apoyan la investigación en curso de los impactos que siguen a la fase de recuperación de petróleo, con un seguimiento adicional a largo plazo del hábitat para determinar el potencial de daños duraderos en la costa, la columna de agua, la flora y la fauna. Estos impactos deben mitigarse y es posible que se necesiten trabajos de restauración a expensas del contaminador.

Los grupos enfatizan que este incidente demuestra que se debe trabajar para mejorar la respuesta a los incidentes de derrames de petróleo y mejorar la preparación. Los elementos clave incluyen actualizaciones de planes de contingencia, preestacionamiento de equipos, identificación de personal de respuesta capacitado que podría movilizarse con poca antelación, comando gubernamental de respuesta a derrames e intercambio transparente de información con el público.

Este incidente muestra deficiencias potenciales en los procedimientos y equipos de seguridad que podrían haber evitado o disminuido la gravedad del derrame, incluida la detección temprana con la atención adecuada de la tripulación. Algunas jurisdicciones ahora exigen que las embarcaciones estén protegidas con barreras durante las transferencias de combustible para contener de inmediato cualquier escape de petróleo antes de que impacte en la costa. Las Bahamas pueden querer considerar estándares mínimos para el control previo de la barrera y de la tripulación durante las grandes operaciones de transferencia de combustible. Sin embargo, en general, la coalición aplaude al gobierno de las Bahamas y otras agencias por su rápida respuesta.

“A pesar de algunas preguntas, está claro que la acción rápida mitigó al menos parte del impacto”, agregó Darville. “Este incidente, junto con los efectos persistentes de eventos pasados ​​como el sitio de Equinor en Gran Bahama, que todavía está plagado de millones de galones de petróleo crudo, son ocasiones de enseñanza dramáticas. Las agencias gubernamentales anteriores dejaron mucho que desear para responder y rehabilitar esa vasta área dañada”.