Quien es Waterkeeper: Jen Pelz, Río Grande Waterkeeper - Waterkeeper

Quien es Waterkeeper: Jen Pelz, Río Grande Waterkeeper

Por: Thomas Hynes

Rio Grande Waterkeeper Jen Pelz
Rio Grande Waterkeeper Jen Pelz

Como su nombre lo indica, el Rio Grande es un gran río. Se extiende desde las montañas de San Juan en el suroeste de Colorado, a través de parques nacionales como Big Bend, así como ciudades como Albuquerque, Nuevo México y El Paso, Texas. El río termina en el Golfo de México, a más de 1,800 millas de donde comenzó. Decir que la vía fluvial es icónica es decirlo suavemente. Decir que está en problemas probablemente también sería quedarse corto.  

Jen Pelz ha sido la Rio Grande Waterkeeper desde 2017. Creció en el área, en Albuquerque, y desde hace mucho tiempo ama el río. 

"Probablemente es lo que dicen todos los defensores del medio ambiente, pero tuve algunas experiencias bastante transformadoras cuando era niña", dice Jen. “Mi familia siempre iba al Río Conejos en Colorado, que es un afluente del Río Grande, durante una semana más o menos cada año. Fue uno de esos momentos de liberación cuando era niño en el que pensaba: 'Vaya, esto es algo realmente espectacular que puedo hacer todos los años'". 

Si no somos realmente cuidadosos acerca de cómo usamos cada gota de agua, estamos en peligro. Esas culturas y comunidades no van a poder sobrevivir. Y eso sería realmente trágico. Es algo que no podemos reemplazar.

Antes de unirse Waterkeeper Alliance, Jen ejerció la abogacía durante varios años, litigando casos de uso de la tierra, tierras públicas y leyes de agua. A partir de ahí trabajó como la Director del programa Wild Rivers en WildEarth Guardians. Después de unos años, amigos y aliados suyos, incluido Gary Wockner de Polvo Waterkeeper, le sugirió que también se convirtiera en Waterkeeper. 

Sin embargo, proteger el agua en este entorno no es tan fácil, simplemente porque no hay mucha. Dicho de otra manera, la calidad del agua no puede permitirse el lujo de verse comprometida debido a que hay tan poca cantidad de agua. Entonces, el enfoque de Jen es cómo mantener el flujo de los ríos. En Nuevo México, eso puede ser una gran pregunta. 

“Donde ves agua y donde fluye el agua, es bastante mágico, porque no fluye en todas partes. Y dondequiera que haya agua, existe una biodiversidad realmente significativa. Pero, tampoco es coincidencia thaHay tantas comunidades a lo largo del Río Grande. Eso es porque ahí es donde está el agua. Ahí es donde pueden sobrevivir”, dice Jen. ”Si no somos realmente cuidadosos sobre cómo usamos cada gota de agua, estamos en peligro. Esas culturas yLas comunidades d no van a poder sobrevivir. Y eso sería realmente trágico. Es algo que no podemos reemplazar”. 

Las desviaciones de agua, que todos los agricultores y municipios dirán que son necesarias, solo exacerban el problema de la baja cantidad de agua. Jen vio algunos éxitos tempranos como Rio Grande Waterkeeper cuando ella, junto con otros, impugnó una serie de permisos de transferencia de agua que había presentado la ciudad de Rio Rancho, NM. En lugar de pelear en los tribunales, la ciudad negoció un acuerdo que redistribuirá 2,500 acres-pie de agua al río cada año. 

A pesar de esta victoria, varias comunidades en esta cuenca se quedan sin un río en funcionamiento durante casi unas pocas semanas al año, incluidas Las Cruces, Nuevo México y El Paso, Texas. Es una de las razones por las que Jen aboga por dejar al menos el 20 % del caudal del río en el río para que sirva como agua de tránsito. Proporcionaría un beneficio ambiental y ecológico obvio, pero también proporcionaría equidad a las comunidades río abajo. 

“No tienen un río en funcionamiento en El Paso o en Las Cruces. Es solo el lecho de un arroyo seco”, dice Jen. “Priva a las comunidades de esta sangre vital. Las comunidades no tienen un río vivo. No tienen un río por el que puedan caminar. Simplemente tienen una gran zanja”.

Esta naturaleza efímera del río y muchos de sus afluentes presenta amenazas adicionales desde el punto de vista legal. O de todos modos, eso es lo que sucedió cuando la EPA de la administración Trump buscó redefinir las protecciones de la Ley de Agua Limpia para las aguas de los Estados Unidos, o WOTUS. Según su definición, más del 90 por ciento de los afluentes que abastecen de agua al Río Bravo perderían las protecciones federales, a pesar de que el río proporciona agua potable y riego a más de 6 millones de personas. En Nuevo México, esto es particularmente problemático dado que no existen protecciones a nivel estatal para las vías fluviales. 

“Hay un riachuelo que sale del Laboratorio Nacional de Los Álamos, que es un sitio heredado de contaminación de la peor especie, aguas arriba del desvío de agua potable de la ciudad de Santa Fe. Entonces, bajo este fallo, Los Álamos puede arrojar desechos radiactivos en ese río, si es conveniente”, dice Jen. “Si desea que sus padres, hijos o amigos conserven su lugar en la comunidad, realmente debe proteger cada gota del agua”.

Créditos Jen Waterkeeper Alliancey específicamente Abogada sénior Kelly Hunter Foster, por darle la oportunidad de hacer este tipo de trabajar en WOTUS. La 'asociación bidireccional' le permitió prestar su conocimiento sobre el terreno y combinarlo con la perspicacia legal muy específica de Kelly en WOTUS. Lo que es más importante, le permitió a Jen hablar por su vía fluvial. Es algo que anima a otros en su comunidad a hacer.  

“La gente de la comunidad tiene las mejores historias. Tienen ríos que pasan por sus casas, ríos en los que jugaban cuando eran niños”, dice Jen. “Y pueden dar fe de la importancia de los ríos que no fluyen durante todo el año. Tratamos de que la gente hable y diga cómo estos ríos son realmente importantes”.

Otra forma en que Jen habla a favor de su vía fluvial es a través de la sección de opinión de varios periódicos, incluido el Santa Fe Nuevo Mexicano, el Albuquerque Journal, y la Denver Post

“Creo que hay muchas personas que simplemente están haciendo más de lo mismo en la ley de aguas occidental. Pero no está funcionando”, dice Jen. “Tenía que encontrar una manera de ofrecer una nueva visión”.